¿Conectar nuestros cerebros a una computadora?

Una revolución en las neurociencias y en la neurotecnología. ¿Podremos conservar nuestra libertad de tomar acciones, o inclusive, pensarlas?

La gran apuesta de Elon Musk: Neuralink

El físico, inventor y emprendedor Elon Musk se convirtió en tendencia hace unos meses al mostrarse como una de las principales caras del lanzamiento del cohete Falcon 9. Posteriormente, la cápsula Crew Dragon se separó del cohete para lograr acoplarse con éxito a la Estación Espacial Internacional. El lanzamiento fue catalogado como histórico por tratarse de la primera vez en la que una empresa privada lleva personas al espacio. La hazaña fue realizada por la empresa SpaceX -de la cual Musk es fundador-, en conjunto con la NASA.  Cerca de 10 millones de personas vieron en vivo el despegue del cohete la tarde del 30 de mayo del 2020.

Por si acaparar la mirada del mundo una vez al año no fuera suficiente, a finales del mes de agosto, Musk atrajo nuevamente la atención de la comunidad científica al presentar los avances de su compañía especializada en neurotecnología: Neuralink.

La interfaz cerebro-maquina

La neurotecnología es el conjunto de métodos que permiten la conexión directa de dispositivos tecnológicos con el sistema nervioso. El fin de esta tecnología es desarrollar un dispositivo que sea capaz de trabajar en tiempo real, que aprenda y se adapte de forma óptima a su tarea.

La tecnología de hoy nos permite conectarnos a un mundo de información casi ilimitada desde un único dispositivo que se guarda cómodamente en los bolsillos. Sin embargo, con los avances de los ambiciosos proyectos en materia de neurotecnología, muchos investigadores prevén que, al paso que se va desarrollando, no es exagerado afirmar que nuestros cerebros podrán conectarse a internet a través de un dispositivo del tamaño de un grano de arroz alojado en la cabeza que, siendo mínimamente invasivo, reemplazaría a los actuales smartphones. En la actualidad, esta tecnología es aplicada principalmente en la asistencia de personas con alguna discapacidad.

La misión de Neuralink es desarrollar nuevas interfaces de inteligencia artificial que puedan implantarse en el cerebro humano.

El dispositivo de Neuralink

El 28 de agosto del 2020, Elon Musk dio una videoconferencia mostrando los avances de su dispositivo; el modelo que fue presentado hace unos años, se mostraba como un implante que se insertaba a través de la oreja del individuo, mientras que en la última presentación se mostró un implante mucho más compacto; un pequeño circulo que se inserta en la cabeza reemplazando una parte del cráneo.

Imagen de Neuralink

Imagen de Neuralink

El principal aporte de la compañía radica en su ingeniería: el dispositivo implantado penetra la superficie exterior del cerebro con cables muy delgados, estos contienen 1,024 electrodos que permiten manejar mayor información que otros sistemas. Estos cables, o “hilos”, detectan los impulsos eléctricos del sistema nervioso, y de esta forma, comprueban la actividad cerebral para después enviar los datos a una computadora.

Sin embargo, desde el ámbito médico, es de considerar que el cuerpo humano tiende a rechazar objetos extraños, por lo que existe el riesgo de que se presente una infección en el área de incisión del dispositivo, el cual también se vería afectado por la corrosión que presentan los objetos implantados en el cerebro. En la conferencia se señaló que uno de los retos es lograr que dicho implante pueda permanecer alojado por muchos años dentro del cerebro sin que se degrade. 

En su presentación, Musk mostró a tres cerdos con los cuales se han estado realizado pruebas: el primer cerdo no tenía implantado el dispositivo; el segundo lo tuvo, pero fue removido; y el último, llamado Gertrude, tenía funcionando el implante. Gracias a Gertrude, se demostró que el dispositivo de Neuralink fue capaz de establecer un enlace inalámbrico que permitió observar la actividad del porcino en una pantalla. Cada vez que Gertrude hacía contacto con algo con su hocico mientras buscaba comida, se mostraba la actividad cerebral en forma de picos azules, así como se escuchaba un sonido intermitente. 

Imagen de Neuralink

El futuro

Si bien la presentación de los cerdos no es algo totalmente nuevo en el mundo de la neurotecnología, sí abrió la posibilidad de hablar sobre el futuro de Neuralink. El primer enfoque del dispositivo es aplicarlo a crear nuevos tratamientos para mejorar la condición de personas con enfermedades neurológicas;  desde la pérdida de audición y la memoria, e incluso la ceguera; las adicciones, ansiedad e insomnio; hasta la parálisis de una zona del cuerpo, y condiciones cerebro vasculares severas. 

Los retos de la neurotecnología en tiempos de inteligencia artificial

Se espera que en las primeras pruebas a realizar con humanos sean con pacientes con lesiones graves en la médula espinal, y Musk aseguró que, a largo plazo, se podría restaurar el movimiento completo de los pacientes con un segundo implante en la columna. 


Fotomontaje de Jamani Caillet/ Escuela Politécnica Federal de Lausana 

Más, las aplicaciones de esta tecnología no se limitarían al campo médico; una vez desarrollada una interfaz más avanzada que permita conectar el cerebro a una maquina que pueda analizar y comprender los procesos neurológicos de una manera eficaz, se podría conectar nuestros cerebros a internet. Las ventajas de poder acceder a las funciones de un teléfono o una computadora con solo pensarlo son enormes: las ideas que puedas tener se aprovecharían de mejor manera, el plasmar la trama de esa historia que quieres escribir se guardaría como un archivo en tu mente, así como los planos de un edificio por construir; el resolver los trabajos de matemáticas más rápido que una calculadora; reproducir música en tu mente sin necesidad de audífonos; comunicarnos a través de “telepatía”, sin necesidad de escribir o hablar. Inclusive existe la posibilidad de que podamos guardar y recuperar sueños o recuerdos.

Musk dijo que la meta final del dispositivo es lograr que el cerebro humano se fusione con una inteligencia artificial, o lo que él llama “Simbiosis de Inteligencia Artificial”. De esta forma, asegura que el futuro será controlado por la voluntad y el deseo de todas las personas del mundo. 

Debate Moral.

Desde que se ha puesto sobre la mesa la posibilidad de conectarnos con una máquina, han surgido diversos puntos de vista sobre esto.  Por ejemplo, Adam Pantanowitz, un ingeniero biomédico de la Universidad de Witwatersrand, señala que, cuando se logren los objetivos de la neurotecnología, exista el riesgo de que puedan hackear tus recuerdos o pensamientos, o algo aún peor, que nuestras acciones sean dictadas por instrucciones de una mente exterior sin que podamos darnos cuenta siquiera. Sí, esto suena mucho a Black Mirror. 

Además, se tiene que considerar que por mucho que avancen en la investigación para que los dispositivos de interfaz cerebro-máquina tengan un precio accesible, es seguro que solo las personas de alto nivel económico sean capaces acceder a esta tecnología, lo que generaría una desigualdad social aún más grave con las personas que no podrían costear el dispositivo. Según los datos del Instituto Nacional de Estadística y Geografía (INEGI) a través de la Encuesta Nacional sobre Disponibilidad y Uso de Tecnologías de la Información en los Hogares de 2019, tan solo en México, hay aproximadamente 39 millones de personas que no tienen un teléfono celular, es decir, el 31.3% de la población. Y, aunque se ha elevado el porcentaje desde 2015, año en el que se realizó por primera vez la encuesta, dada la situación del país, es improbable que en los próximos años se pueda reportar que en nuestro país todos tengan acceso a un teléfono celular. 

Planteada esta situación, ¿podremos conservar nuestra libertad de tomar acciones, o inclusive, pensarlas? ¿qué será de la población, no solo de México, sino del Mundo que no tiene acceso a la actual tecnología cuando la revolución de la neurotecnología llegue? 

Conforme evolucione la neurotecnología, tendremos que regular su alcance de forma que influya de forma negativa en la vida de los seres humanos. Mientras tanto, deberías preguntarte ¿estás listo para conectar tu cerebro a internet? 

-Almaraz Aldana, Alejandro

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Referencias

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BBC News Mundo (2020) SpaceX y la NASA realizan con éxito el histórico lanzamiento de la cápsula Crew Dragon hacia la Estación Espacial Internacional. Consultado de https://www.bbc.com/mundo/noticias-52864565 

Westman, N. (2020) Elon Musk trots out pigs in demo of Neuralink brain implants. Consultado de: https://www.theverge.com/2020/8/28/21406143/elon-musk-neuralink-ai-pigs-demo-brain-computer-interface 

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BBC News Mundo (2020) Neuralink de Elon Musk: el último avance del multimillonario empresario en su plan de conectar nuestros cerebros a computadoras. Recuperado de: https://www.bbc.com/mundo/noticias-53955394 

Instituto Federal de Telecomunicaciones (2019) En México hay 80.6 millones de usuarios de internet y 86.5 millones de usuarios de teléfonos celulares: ENDUTIH 2019. Recuperado de: http://www.ift.org.mx/comunicacion-y-medios/comunicados-ift/es/en-mexico-hay-806-millones-de-usuarios-de-internet-y-865-millones-de-usuarios-de-telefonos-celulares 

De Rivera, L. (2020) ¿Conectarías tu cerebro a Internet? Muy Interesante. No. 9, año 2020. Págs. 30-35. 

Bartra, A. [El Robot de Platón]. (2020) Neuralink – El FUTURO Podría Ser MUY RARO. https://www.youtube.com/watch?v=xPiNOsOrU3c 

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